domingo, 11 de febrero de 2018

Soundblaster Audigy SE front panel.

Hola, ¿Cómo están? Bienvenidos sean de nueva cuenta.

Recientemente me puse a la labor de reacondicionar una computadora con las piezas que me han quedado sueltas al cabo de los años. Esto con la finalidad de tener un equipo en condiciones de uso, pues suele ser más conveniente contar con un equipo de cómputo funcional en lugar de simples piezas sueltas.

La base de ese ensamble es una tarjeta madre socket 775, la cual me cedió uno de mis primos. Esta tarjeta madre la recibí descompuesta, ya que no arrancaba.
Intenté cambiarle las memorias RAM y la tarjeta comenzó a funcionar de forma esporádica, por lo que si bien parte de la falla residía en las memorias, había otro problema de fondo.

Revisé el socket del procesador y descubrí 12 pines doblados, por lo que con la ayuda de un alfiler y una linterna procedí a enderezarlos lo mejor que pude.
Afortunadamente la faena fue exitosa y a apartir de ese punto la tarjeta madre comenzó a funcionar de forma normal.

Procedí a completar el ensamble de la computadora y noté que Windows no detectaba ningún hardware de audio. Cosa rara, ya que en el BIOS el "Audio onboard" estaba habilitado. Y no se trataba de un problema de drivers, pues cuando Windows no encuentra los controladores para algún dispositivo los solicita o simplemente le coloca un símbolo de advertencia en el administrador de dispositivos. En este caso no ocurría ninguna de las dos cosas, el hardware de audio integrado simplemente no existía para la computadora.

Previamente en el blog he comentado sobre una tarjeta SoundBlaster Audigy SE que compré para la antigua Tualeron hace ya muchísimos años. Pues bien, en algún momento de la vida cedí esa tarjeta a mi amigo Dash "Shingo" Bandit. Por azares del destino él me la cedió de nuevo unos años después. Posteriormente yo se la cedí a mi hermano, pero después de otros años mi hermano me la cedió de nueva cuenta y esa tarjeta volvió a mis manos. Toda la travesía que ha pasado esta tarjeta me recordó la célebre frase que va más o menos así:

Si amas algo déjalo libre. Si regresa es tuyo, si no, nunca lo fue.

Aunque no amo a esa tarjeta es muy conveniente tenerla de vuelta, pues me permitió completar el ensamble. Me sorprendió de sobremanera que los drivers para la tarjeta Soundblaster no estuvieren integrados en Windows 7 de 64 bits, ya que Sounblaster fue por muchos años la plataforma de audio de facto para la PC. Una muestra de cómo han cambiado las cosas en estos años.

Otra cosa que cambió es que ahora es muy común que los gabinetes cuenten con conexiones frontales para audífonos y micrófono, lo que es muy cómodo para las personas que solemos escuchar música en la computadora con audífonos. En un principio se utilizó el estándar AC97, el cual especificó la disposición que debía tener el cableado que permite conectar las terminales de audio del gabinete al hardware de audio.

Como siempre, las cosas no iban a ser tán fáciles y se procedió a adoptar un nuevo estándar llamado HD Audio, el cual no es directamente compatible con AC97. Si cuentan con un gabinete algo viejo es muy posible que los arneses de audio correspondan al estándar AC97 y si tratan de conectarlos a una tarjeta relativamente reciente los conectores frontales no funcionarán. Por fortuna hay gabinetes que cuentan con ambos tipos de arneses o en caso de necesidad, armar un convertidor entre ambos estándares es una labor sumamente sencilla.

Ahora bien, mi SoundBlaster data de una época en donde ninguno de los dos estándares se había establecido de forma clara, por lo que Creative decidió colocar su propio "arnés propietario" para audio frontal. En sus buenos tiempos Creative vendía expansiones para sus tarjetas de sonido y los arneses para sus tarjetas se encontraban con mucha facilidad. Pero al cabo de los años esos accesorios han ido desapareciendo y ahora cuesta mucho trabajo encontrarlos de forma local.

Por fortuna hay algunas personas que han ideado soluciones para conectar el panel frontal de audio a sus tarjetas SoundBlaster y han compartido su experiencia. Por mi parte no cuento con el conector necesario para hacer una adaptación "limpia" para mi tarjeta, por lo que decidí realizar una solución más permanente y directamente coloqué en la tarjeta un header de 10 pines con la configuración de los pines HD Audio.

Para hacer la adaptación me auxilié de los siguientes esquemas:

Diagrama del header HD Audio.

Diagrama del conector de las tarjetas SoundBlaster Audigy.




Para hacer la adaptación coloqué un poco de cinta kapton (cinta adhesiva no conductiva de alta temperatura) en la tarjeta y sobre de ella coloqué el header. Para hacer la conexión entre el header y el conector propietario de la tarjeta de sonido utilicé un poco de alambre para embobinados. Finalmente fijé el header a la tarjeta con un poco de pegamento epóxico, con la esperanza de que el conector se mantenga en su sitio pese a la tensión que pueda ejercer el cable del panel frontal o los eventuales jalones y abusos debidos a las limpiezas o reconfiguración de la computadora.

Conector colocado en su posición final.

En esta imagen se aprecia la cinta kapton y el epóxico.
Detalle de la proporción del conector con respecto a la tarjeta.

Detalle de las conexiones.
Aquí se aprecia el conector en funcionamiento.


La adaptación ha funcionado perfectamente, ya que al conectar dispositivos en el panel frontal se desactivan los dispositivos conectados en los conectores del panel trasero.

La calidad de audio de esta tarjeta es muy buena a pesar de los años que han transcurrido y lo mejor es que utiliza un conector PCI que de otra forma estaría vacante en la computadora.

Estamos en contact.

Soundblaster Audigy SE front panel.

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